Le trail running se développe et se professionnalise. La pratique est de plus en plus codifiée, le trail et les traileurs évoluent, les formats de courses se multiplient. Définitions, rappels et fondamentaux d’un sport en pleine évolution.

Définition du trail running

Sur le plan international

Les 1ères Assises Internationales du Trail ont eu lieu en septembre 2012 à Courmayeur en réponse à la popularité grandissante de ce sport et au besoin d’organisation de l’activité et des compétitions. Elles ont notamment donné naissance à la création de l’ITRA (International Trail Running Association) dont la vocation est de développer, d’organiser et de promouvoir le trail running comme sport à part entière. L’ITRA a ainsi définit le trail running : « compétition pédestre ouverte à tous, dans un environnement naturel (montagne, désert, forêt, plaine,…) avec le minimum possible de routes cimentées ou goudronnées (qui ne devraient pas excéder 20% de la distance totale). Le terrain peut varier (routes de terre, chemins forestiers, sentier monotrace) et le parcours doit être correctement marqué. La course est idéalement, mais pas nécessairement, en semi autosuffisance ou en autosuffisance, elle se déroule dans le respect de l’éthique sportive, de la loyauté, de la solidarité et de l’environnement« . Le trail running et l’ITRA sont reconnus par World Athletics comme discipline de l’athlétisme depuis 2015. La course en montagne est gérée sur un plan international par la World Mountain Running Association (WMRA). 2021 voit le rapprochement du trail et de la course en montagne avec notamment la naissance d’un championnat du monde unique. Le Skyrunning est une discipline spécifique géré par l’International Skyrunning Association (ISF).

Sur le plan national

En France, le trail running est une discipline rattachée à la FFA (Fédération Française d’Athlétisme) dans la famille des Courses hors stade et des Courses nature. La FFA distingue différentes épreuves de courses hors stade : des courses sur route (100 km, marathon, semi-marathon, 10 km…), le cross-country, les courses nature (courses de montagne, trail court, trail long, course verticale), ou encore la marche nordique, chacune d’entre-elles donnant lieu à un Championnat de France et à des championnats régionaux. Le skyrunning est géré par France Skyrunning Association (FSA). La classification des trails et des championnats français suit et s’adapte aux évolutions définies par les fédérations internationales. Sur un plan régional, ce sont notamment les ligues régionales d’athlétisme qui coordonnent et organisent les calendriers et championnats locaux. L’adhésion à un club d’athlétisme, idéalement avec une section trail, permet d’être licencié et de participer aux championnats officiels.

Les catégories de courses en trail

Derrière le terme général de trail running ou de courses nature, les types et formats de courses sont aujourd’hui nombreux. Ils varient par leur distance (de 5 à plus de 300 km), leur profil (dénivelés, terrains, revêtements…) et leur déroulement (solo, relais, boucle, course étapes…). La classification des trails selon l’ITRA et l’attribution des points sont réalisés sur la base de Km-Effort (KmE) qui prend en compte le dénivelé en plus de la distance. Depuis le 1er janvier 2020, la FFA applique également cette grille de classification. A partir de 2021, les championnats de France se disputeront sur un format M (entre 75 et 114 KmE) pour le trail long, et sur un format de 35 à 44 KmE pour le trail court. Le kilomètre vertical s’appelle désormais « Course Verticale », et a vu sa réglementation évoluer. Le skyrunning dispose de ses propres critères et catégories.

  • Trails « classiques »

Les trails « classiques » sont classés en 7 formats progressifs de 0 à plus de 210 KmE : Trail XXS (0-24 KmE), Trail XS (25-44 KmE), Trail S (45-74 KmE), Trail M (75-114 KmE), Trail L (115-154 KmE), Trail XL (155-209 KmE) et Trail XXL (210 KmE et plus). Le trail long et l’utra-trail débutent au format M en fonction du profil du parcours. Le trail court varie du XS au S, les trails XXS sont en général des trails découvertes. Le type de trail (étapes, boucles, etc…) peut impacter la classification ITRA. En plus de ces formats d’autres épreuves spécifiques en nature ou en montagne sont labellisées :

  • Course en montagne : la course en (de) montagne est une épreuve qui se déroule en terrain montagneux sur une distance comprise entre 10 et 30 km et qui comprend un dénivelé important, de 500 m D+ minimum. Le parcours sur sol stabilisé (pas de single) peut être en montée seule ou en montée-descente, et peut inclure des courses sur route contrairement au trail.
  • Course Verticale / KV : la course verticale ou kilomètre vertical (KV) est une épreuve qui consiste à gravir au moins 1000 mètres de dénivelé positif avec une pente de 25% minimum, soit une distance de 4 km maximum (alors qu’elle pouvait aller jusqu’à 5,5 km sur les courses françaises auparavant).
  • Skyrunning : le skyrunning est une discipline spécifique qui dispose de ses propres règles et championnats (monde, continent, national, jeunes…) et qui se caractérise comme une course de montagne à une altitude de 2000 m ou plus, avec une pente supérieure à 30 % et une difficulté d’escalade ne dépassant pas le 2e degré. Le skyrunning distingue plusieurs catégories : Sky, SkyUltra, Vertical, SkySpeed, SkyBike, SkyRaid, SkySnow… dont les courses se nomment SkyRace®, SkyMarathon et Vertical Kilometer.
  • Cross-country : le cross-country est une course nature avec obstacle dont les dénivelés sont limités en amplitude mais admis sur de courtes longueurs (butte…). De très courts passages sur sol dur sont tolérés. Le cross se déroule sur un parcours balisé dont la distance varie entre 4 à 12 km selon les catégories. C’est sans aucun doute la meilleure école du trail.
  • Marche nordique : la marche nordique est une discipline de marche dynamique avec des bâtons de marche spécifiques, et qui se déroule sur terrain naturel ou sur route bitumée (- de 10%). Elle comprend plusieurs types d’épreuves en fonction de la distance.

Les compétitions de trail

Les compétitions de trail se résument en deux grandes familles :

  • Les championnats officiels : ils sont organisés sous l’égide des différentes organisations internationales (WA, WMRA, ITRA, IAU, ISF…) et leurs déclinaisons nationales et régionales. Les championnats s’harmonisent en 2021 avec la naissance du World Mountain and Trail Running Championships (WMTRC). En France, les championnats officiels de trail sont organisés sous l’égide de la Fédération Française d’Athlétisme (FFA). Le classement à ces compétitions est réservé aux licenciés.
  • Les challenges et courses individuelles : ces challenges et courses ouverts à tous rassemblent le plus grand nombre de participants, d’autant que certains sont particulièrement populaires. Ils réunissent parfois un plateau plus relevé que sur les championnats officiels, et peuvent donc être plus représentatifs. Il existe aujourd’hui de nombreux challenges internationaux, nationaux et régionaux.
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